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駅舎の灯

旅の始まりにも、終わりにも、そこには何時も駅舎の灯があった。

芦別 06時22分 炭鉱町の駅は今

朝靄をついて始発列車が現れた
観光都市を目指す芦別の朝が明ける

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2018年10月 根室本線 芦別

06時22分、朝靄の中からヨンマルの二つのヘッドライトが見えてきた。芦別の駅が眠りから覚める時刻だ。始発列車の2421D滝川発東鹿越行の2両編成が、定刻に芦別駅1番線に滑り込んだ。一通り降車が済むと一旦ドアが閉められ、車両の分割が行われる。先頭車輌が数メートル先の「分停」の位置まで進んで作業が終わる。先頭車は、そのまま2421Dとして災害代替バスが待つ東鹿越へ向かう。後ろの車輌は、上り始発列車の2420Dとなって滝川へと戻ることになる。


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分割作業中のホームに向かうと、乗車待ちの通勤らしき方が目に入った。滝川方面へ向かう通勤途上の読書かと思いきや、今の時代そんなことは希だ。手にしていたのは、もちろんスマホだ。通勤・通学のスマホ風景はあっという間に日本中に広まった。日本中何処にいても、同じように情報が得られることは素晴らしいことだが、日本中同じ風景と云うのも、何となくおかしい気もする。


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06時32分、まず2420D滝川行が発車する。滝川着は07時04分となる。左に見える建屋は、炭鉱駅時代に活躍していた信号取扱所だ。空港の管制塔と同じように、ここから列車の位置を現認しつつ、入換作業の指示を出していた。芦別炭鉱が稼働していた頃、この信号所の灯りは24時間消えることはなかった。


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残された東鹿越行には、次々と高校生が乗車していく。富良野、あるいは南富良野の高校に通うためだ。次の列車は1時間半後の富良野行になるので、富良野と南富良野のどちらの高校に通うにもこの列車が基本となる。勿論、芦別にも道立の芦別高校があるが、根室本線のお蔭で、自宅通学可能な高校の選択肢は滝川方面を含めて結構広範囲になっている。


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06時40分、2421Dの18分間の停車時間が終わり、出発信号が青に変わり、出発反応標識も点灯した。列車は上芦別、野花南と停まって、富良野到着は07時16分、終着の東鹿越は08時04分、代替バスに乗り継いで幾寅が08時17分となる。芦別駅は、2016年にみどりの窓口が閉じられ、現在は芦別市が業務を行う簡易委託駅になっている。業務の開始時間は、もう少し後の午前7時になる。


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芦別は三井芦別炭鉱の城下町だった。かつて、この島式ホームの3番線からは三井芦別鉄道が発着していた。最盛期7万人を超えた地域の人口も、今は1万4千人を切っている。ちょうど、三井芦別鉱業が開坑した1943年頃の人口に戻ったことになる。昼夜を問わず行われたピストン輸送のための広い貨物ヤードは、再利用されることもなく草木に覆われている。構内灯や信号取扱所は、取り壊されることもなく当時のままだ。滝川機関区のD51や9600が通った活気ある構内は、只々静まり返っていた。

芦別市に隣接する赤平市、歌志内市、美唄市、三笠市、夕張市、上砂川町は、皆炭鉱の町が出発点だ。ヤマが閉じてからと云うもの、何所も厳しい自治体運営が続いている。ここ芦別も、閉山による斜陽化対策として、「赤毛のアン」のテーマパークである「カナディアンワールド」を開園したが、残ったのは負債だけだった。通産省産業基盤整備基金を活用した第三セクターが設立されたが、夕張とよく似た話だ。結局のところ、国は斜陽化を食い止められないばかりか、更なる試練を与えることとなった。藁にも縋りたい弱小自治体が、補助金行政の餌食になってしまったとも言える。夕張については破綻も認めず、無慈悲な態度をとり続けている。これらの事例から分かるように、「自治」というからには、自らの資源と英知と責任をもって臨むという気構えが必要だ。国の言うことなどを聞けば、国の財政よろしく、返済不能の借金漬けに陥ることは間違えない。「星の降る町・芦別」を自らの力だけで愚直にアピールしていくだけだろう。


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プロフィール

こあらま

Author:こあらま
1950年代後半、東京生まれ。少年時代は国鉄現役蒸気を追いかけ、その後は山岳・高山植物・風景・街角等を題材に撮影旅を続けてきました。
2000年代、たまたま小海線のキハにカメラを向けてから俄に鉄道画に復活。ローカル線を中心に、鉄道絡みの画を撮っています。

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